Aleksi Saarela aloittaa kautensa Lukon paidassa – "Tämä on harvinaista herkkua, että saamme oman kylän NHL-pelaajan Lukko-paitaan taas pelaamaan"

Aleksi Saarela on kesäisin harjoitellut Lukon kanssa, vaikka hän onkin pelannut Pohjois-Amerikassa. Kuva: Pekka Lehmuskallio

Lukko vahvistaa kauden kynnyksellä hyökkäystään Aleksi Saarelalla, joka on viimeksi kantanut NHL-joukkue Florida Panthersin pelipaitaa. 

Lukon ja Saarelan välinen pelaajasopimus on seuran tiedotteen mukaan voimassa siihen asti, kunnes uusi NHL-sopimus syntyy ja harjoitusleirit käynnistyvät. 

Saarelan NHL-sopimus umpeutui, ja hän on nyt rajoitettu vapaa agentti. 

Päättyneellä kaudella hän pelasi Panthersin paidassa yhdeksän runkosarjapeliä tehoin 2+2 sekä yhden pudotuspeliottelun.

- Me saamme huippuluokan vahvistuksen alkukauteen. Hyökkäysrosterimme on muutenkin rautainen ja "Allu" on kirsikkana kakun päälle, Lukon urheilujohtaja Kalle Sahlstedt sanoo tiedotteessa.

- Tämä on harvinaista herkkua, että saamme oman kylän NHL-pelaajan Lukko-paitaan taas pelaamaan. Haluamme auttaa omalta osaltamme Aleksia kehittymään ja olemaan valmiina, kun kutsu NHL:ään käy.

Suurimman osan kaudesta Saarela vietti AHL:ssä ja pelasi Rockford IceHogsissa viisi peliä tehoin 0+1 sekä Springfield Thunderbirdsissä 43 kamppailua saldolla 12+19=31.

Lukossa hän on pelannut viimeksi kaudella 2016-17, mutta on kuulunut kesäisin raumalaisten treenivahvuuteen myös sen jälkeen.

- Olen todella innoissani, että saan taas pelata ja treenata tosissaan Lukossa. Tiedän, että täällä on kova nippu kasassa. Nyt viime vuosina aina ennen Pohjois-Amerikkaan lähtöäni Peksi (Pekka Virta) on ottanut minut joukkueen kesätreeneihin mukaan ja jo siitä olen ollut erittäin kiitollinen, Saarela toteaa tiedotteessa.

Vaikka viime kaudet mies onkin pelannut AHL- ja NHL-jäillä, on siis Lukossa vastassa paljon tuttuja kasvoja.

- Edellisenä Lukko-kautenani täällä pelasivat ainakin Eetu Koivistoinen, Toni Koivisto ja Roni Sevänen. Julius Mattila, Vili Saarijärvi ja Sebastian Repo ovat tuttuja maajoukkuepeleistä ja Daniel Audetten kanssa pelasimme viime kaudella AHL:ssä Springfield Thunderbirdsissä, hän muistelee.

- Oikeastaan ainoa, ketä en ole tavannut entuudestaan, on Pavol Skalický. Uskonkin, että pääsen hyvin sisään joukkueeseen.